Categorii
Seo

Insula mortala de razboi a germenilor abandonata de sovietici

Insula mortala de razboi a germenilor abandonata de sovietici

In timpul Razboiului Rece, Insula Vozrozhdeniya a fost un teren de testare secret pentru super-patogeni sovietici mortali. In ciuda celor peste doua decenii de abandon, mostenirea lor continua.

O

La granita kazaha-uzbeka, inconjurata de kilometri de desert toxic, se afla o insula. Sau cel putin, ceva care a fost o insula.

Vozrozhdeniya a fost odata acasa la un sat de pescari vibrant, marginit de lagune turcoaz, cand Marea Aral era a patra ca marime din lume si abundenta cu pesti.

Dar dupa ani de abuzuri de catre sovietici, apele s-au retras si marea s-a transformat in praf; raurile care l-au hranit au fost deviate spre irigarea campurilor de bumbac. Astazi, un strat de nisip sarat, plin de pesticide cancerigene, este tot ce ramane din oaza veche.

Acesta este un loc in care mercurul loveste in mod regulat 60C (140F) in solul nisipos si unde singurele semne de viata sunt scheletele copacilor desecati si camilele care umbresc sub barci uriase, blocate.

Acum Vozrozhdeniya a inghitit atat de mult din mare incat s-a umflat de 10 ori dimensiunea initiala si este conectat la continent printr-o peninsula. Dar datorita unui alt proiect sovietic este unul dintre cele mai letale locuri de pe planeta.

Din anii 1970, insula a fost implicata intr-o serie de incidente sinistre. In 1971, un tanar om de stiinta s-a imbolnavit dupa ce un vas de cercetare, Lev Berg, s-a ratacit intr-o ceata maronie. Zile mai tarziu, a fost diagnosticata cu variola. In mod misterios, fusese deja vaccinata impotriva bolii. Desi si-a revenit, focarul a continuat sa infecteze inca noua persoane in orasul natal, dintre care trei au murit. Unul dintre acestia era fratele ei mai mic.

  • Flota de pescuit fantomatica a ramas blocata intr-un desert
  • Postul de radio fantomatic pe care nimeni nu pretinde ca il conduce
  • Bomba atomica monstru care era prea mare pentru a fi folosita

Un an mai tarziu, cadavrele a doi pescari disparuti au fost gasite in apropiere, in deriva in barca lor. Se crede ca au prins ciuma. Nu dupa mult timp, localnicii au inceput sa aterizeze plase intregi de pesti morti. Nimeni nu stie de ce. Apoi, in mai 1988, 50.000 de antilope saiga care pasunasera pe o stepa din apropiere au cazut moarte – in decurs de o ora.

Secretele insulei au rezistat, partial pentru ca nu este genul de loc unde poti sa te prezinti. De cand Vozrozhdeniya a fost abandonata in anii 1990, au existat doar o mana de expeditii. Nick Middleton, jurnalist si geograf de la Universitatea Oxford, a filmat acolo un documentar in 2005. „Eram constient de ce s-a intamplat, asa ca am pus mana pe un tip care obisnuia sa lucreze pentru armata britanica si a venit sa dea echipajul un briefing despre felul de lucruri pe care le-am putea gasi ”, spune el.

„Sincer, mi-a speriat pantalonii.”

Sovieticii au deviat raurile care odinioara alimentau Marea Aral pentru a cultiva bumbac, pe care l-au numit „aur alb” (Credit: iStock)

Acest expert a fost Dave Butler, care a ajuns sa mearga cu ei. „Au fost multe care ar fi putut merge prost”, spune el.

Array

Ca masura de precautie, Butler a pus intreaga echipa pe antibiotice, incepand cu saptamana precedenta. Ca o necesitate, purtau masti de gaz cu filtre de aer de inalta tehnologie, cizme groase de cauciuc si costume albe complet in stil criminalistic, din momentul in care au sosit.

Nu erau paranoici. Fotografiile aeriene facute de CIA in 1962 au dezvaluit ca, in timp ce alte insule aveau diguri si cabane de ambalare a pestilor, aceasta avea o gama de pusti, baraci si teren de parada. Dar asta nu era nici macar jumatatea. Au existat, de asemenea, cladiri de cercetare, stilouri pentru animale si un loc de testare in aer liber. Insula fusese transformata intr-o baza militara de cea mai periculoasa: era o instalatie de testare a armelor biologice.

Proiectul a fost un secret total, nici macar marcat pe hartile sovietice, dar cei cunoscuti l-au numit Aralsk-7. De-a lungul anilor, site-ul a inflorit intr-un cosmar viu, unde antraxul, variola si ciuma atarnau in nori mari peste tara, iar bolile exotice, cum ar fi tularemia, bruceloza si tifos, au plouat si au patruns in solul nisipos. 

Insula a fost suficient de izolata incat nu a fost descoperita pana in secolul al XIX-lea, facand-o locul perfect pentru a se ascunde de ochii curiosi ai inteligentei occidentale. In caz contrar, marea din jur a facut un sant natural convenabil.

Acestia sunt factorii care au condus la alegerea acestuia ca ultim loc de odihna pentru cel mai mare depozit de antrax din istoria omenirii. Originile sale raman neclare, dar este posibil ca memoria mortala sa fi fost fabricata la compusul 19, o unitate din apropierea orasului rus Sverdlovsk, acum Ekaterinburg.

Aralsk-7 a facut parte dintr-un program de arme bio la scara industriala, unul care a angajat peste 50.000 de oameni in 52 de unitati de productie din imperiul sovietic. Antraxul a fost produs in cuve uriase de fermentare, hranite cu tandrete ca si cum ar fi cultivat bere.

In 1988, la noua ani dupa ce o scurgere de antrax la compusul 19 a dus la moartea a cel putin 105 persoane, sovieticii au decis in cele din urma sa scape de cache-ul lor. Cuve uriase de spori de antrax au fost amestecate cu inalbitor si au fost transportate in portul orasului Aralsk, pe malul Marii Aral (acum 25 de mile) in interior), unde au fost incarcate pe slepuri si transportate la Vozrozhdeniya. Aproximativ 100 pana la 200 de tone de slam de antrax au fost aruncate in grabire in gropi si uitate.

De cele mai multe ori, bacteriile antrax traiesc ca spori, o forma inactiva cu abilitati extreme de supravietuire. Vor scoate din umeri cam tot ce vrei sa le arunci – de la bai de dezinfectanti nocivi pana la prajirea de pana la doua minute la 180C (356F).

Cand sunt ingropati in pamant, sporii pot supravietui sute de ani. Intr-un caz, au fost recuperate dintr-o sapatura arheologica la ruinele unui spital medieval din Scotia – impreuna cu resturile de var de cateva sute de ani cu care au incercat sa le omoare. 

Vozrozhdeniya era inca o insula in 2005, astfel incat echipa a ajuns cu barca (Credit: Nick Middleton)

Mai recent, un baiat de 12 ani a murit dupa ce a fost depasit de antrax care pandise in nordul indepartat al Rusiei. Focul a internat 72 de persoane din tribul nomad Nenets, inclusiv 41 de copii, si mii de reni au pierit. Se crede ca a inceput cand o canicula a dezghetat carcasa unui ren care avea cel putin 75 de ani.

Asa cum v-ati putea astepta, eforturile sovieticilor de la Vozrozhdeniya nu au fost aproape suficiente. La cativa ani de la prabusirea URSS, ca urmare a atacurilor de la Tokyo si a dezvaluirilor cu privire la un amplu program de arme biologice in Irak, temerile au crescut cu privire la perspectiva teroristilor sau a guvernelor necinstite de a pune mana pe agentii patogeni inarmati. Deci, guvernul SUA a trimis echipe de specialisti pentru a face niste teste.

Locatia precisa a cache-ului antrax nu a fost niciodata dezvaluita, dar dupa cum se dovedeste, aceasta nu a fost o problema. Gropile erau atat de enorme, incat erau clar vizibile in fotografiile facute din spatiu. Spori viabili au fost gasiti in mai multe probe de sol, iar SUA au promis 6 milioane de dolari (4,6 milioane de lire sterline) pentru un proiect de curatare a locului.

Aceasta a implicat un sant adanc, sapat langa gropi, niste captuseala din plastic si mii de kilograme de inalbitor puternic sub forma de pulbere. Tot ce a trebuit sa faca echipa a fost sa mute cateva tone de sol contaminat in transee – la caldura de 50C (122F), in timp ce purta costume de protectie complete. In total, au fost angajati 100 de muncitori locali, iar proiectul a durat patru luni.

A mers. Dupa ce s-au fiert timp de sase zile cu inalbitorul praf, sporii au disparut.

Dar acesta nu este chiar sfarsitul povestii. O jumatate de secol de teste in aer liber a lasat intreaga insula contaminata – nu doar la locul testului, ci peste tot. „Oh, acolo va mai exista antrax, nicio problema”, spune Les Baillie, expert international in antrax de la Universitatea Cardiff. A petrecut un deceniu lucrand la fosta instalatie de cercetare a armelor biologice din Marea Britanie, Porton Down.

Asta fara a mentiona gropile de inmormantare ale animalelor infectate, cu pana la o suta de cadavre in fiecare, sau mormantul nemarcat al unei femei care a murit in timp ce se ocupa cu un agent infectios in urma cu cateva decenii. „Chiar si atunci cand ingropi un animal, trebuie sa-l ingropi cu cativa metri in jos. Daca zona se inunda, sporii pot pluti inapoi si viermii din sol il pot deplasa ”, spune el.

Infricosator, exista un site similar mult mai aproape de confort decat stepele din Asia Centrala: Gruinard, o mica insula chiar in largul coastei Highlands Scotiene. Din 1942 pana in 1943, la doar un an, a fost epicentrul programului britanic de arme biologice. Testele au implicat legarea oilor pe camp deschis sau fixarea lor in rame de lemn, expunandu-le apoi la doze mari de antrax. Odata ce a fost explodat peste insula, o alta data a fost aruncat dintr-un avion.

Insula Gruinard a fost folosita pentru a testa o tulpina deosebit de mortala de antrax, Vollum 14578 (Credit: Alamy)

Oile ar incepe sa moara trei zile mai tarziu – „iti dai seama cand un animal a murit de antrax. Cautati doar o carcasa umflata cu hemoragie „, spune Baillie – dupa care carcasele lor au fost eliminate cu grija. Oamenii de stiinta au ars cadavrele si chiar au dinamitat o stanca peste unele pentru a contine contaminarea.

Doar acest set unic de experimente a facut insula atat de contaminata, eforturile initiale de curatare au esuat si site-ul a fost abandonat.

Singurii oameni care au pus piciorul acolo in jumatate de secol au fost oamenii de stiinta din Porton Down si doi frati, Fletts, de pe continent. Au vaslit calatoria de 10 minute peste mare o data pe an pentru a revopsi semnele de avertizare – si au purtat costume de protectie in timp ce faceau acest lucru.

Probele de sol prelevate in 1979 au aratat ca, aproape patru decenii mai tarziu, existau inca intre 3.000 si 45.000 de spori pe gram de sol. Propunerile pentru tratarea „monstrului contaminat”, asa cum a devenit cunoscut, au variat de la betonarea peste tot, pana la indepartarea stratului superior de sol si aruncarea acestuia in Atlanticul de Nord.

In cele din urma, fiecare centimetru al insulei de 1,96 km2 a fost pulverizat cu 280 de tone metrice de solutie de formaldehida amestecata cu apa de mare. In sfarsit a fost declarata sigura in 1990. Astazi, insula poate fi accesata cu usurinta cu barca – desi va trebui sa convingi pe cineva sa te ia mai intai.

Din fericire, Vozrozhdeniya nu este chiar atat de accesibila. Pentru a ajunge acolo, Middleton, Butler si echipa lor au calatorit prin Kazahstan pana in Quilandy, un sat din apropiere de pe continent. Planul era de a angaja o barca care sa-i duca peste Marea Aral si cativa ghizi. Bineinteles, localnicii nu cadeau tocmai asupra lor pentru a vizita insula notorie – „Stiau sa stea departe”, spune Middleton – si, in cele din urma, au facut o alianta putin probabila cu o banda de cautatori de salvare.

Calatoria a fost intarziata, membrii echipajului fiind loviti de otravirea alimentara. La cateva ore dupa plecarea lor, a izbucnit o furtuna masiva de praf, care a cuprins satul si Marea Aral. „A fost ca sfarsitul lumii. Am fi fost in mijlocul furtunii in aceste barci rahat ”, spune Butler. „Nu cred ca am fi supravietuit”.

A doua zi, in sfarsit, au reusit. Baza este impartita in doua parti: orasul Kantubek, care a fost construit pentru a gazdui oamenii de stiinta si familiile lor, si complexul de laboratoare, care se afla la aproximativ 3,2 km mai la sud.

In anii 1990, locuitorii orasului Kantubek erau dornici sa plece (Credit: Nick Middleton)

„Chiar si odata ajunsi acolo, mai era o cale de parcurs”, spune Butler. Echipa sosise din Kazahstan, din cauza dificultatii de a obtine o viza din Uzbekistan – desi aici se afla de fapt baza.

Au traversat interiorul desertului insulei cu motocicleta, navigand fara harti – „Cred ca au folosit Soarele”, spune Butler – in timp ce erau imbracati in costume de biocontentie.

Desi stiau ca era periculos, banda facuse mai multe vizite in oras inainte, smulgand tevile de cupru, indepartand corpurile de iluminat, dezmembrand treptat orasul si scotocind ceea ce puteau vinde. „Cand il vezi prima data, se pare ca inca il construiesc”, spune Middleton.

Astazi Kantubek este un oras fantoma darapanat, in care semnele unei vieti odinioara confortabile contrasteaza cu indicii despre ceva cu totul mai amenintator. Pe de o parte, exista case, o cantina si cateva scoli; pe de alta parte, portretele crapate ale personalului militar, cartile lui Marx si Lenin si tancurile ruginite. „Este ciudat pentru ca exista acest sentiment straniu de decadere, dar exista elemente incongruente, precum o mare pictura murala de razboi a unei rate de desene animate langa locul de joaca al unui copil”, spune el. „Nu exista o singura pasare sau insecta – este complet linistita.”

Banda locala era dornica sa plece de pe insula cat mai repede posibil, astfel incat echipajul nu a avut mult timp. Curand au pornit din nou, de data aceasta in cautarea complexului de laborator. „Ne-au dus la usa din fata a locului si au spus„ vom astepta afara ”. Nu au vrut sa intre ”, spune Butler.

Ceea ce au gasit pe site – numit oficial Laboratorul de Cercetari Stiintifice de Teren sau PNIL in limba rusa – a fost extrem de deranjant. „Cladirile de cercetare nu sunt curatate deloc”, spune Middleton. „Se pare ca au daramat locul si au plecat.”

Rezervoare vaste de sticla cu substante periculoase acopera peretii, in timp ce podeaua este acoperita cu sute de mii de flacoane de sticla sparte, pipete si vase Petri. Costumele pentru tot corpul aruncate, completate cu masti si furtunuri de aer de tip strain, sunt peste tot. Intregul loc are senzatia unui joc video distopic – partial pentru ca este (este prezentat intr-o versiune a shooterului la prima persoana Call of Duty). 

Aici Butler a sporit siguranta si echipa a imbracat un aparat de respiratie mai complet care filtreaza aerul. „Cladirile tind sa concentreze orice este acolo”, spune Butler. In plus fata de antraxul ratacit, echipa a condus manusa de formaldehida, care este cancerigena daca o respirati.

Dar simtul controlului nu a durat mult. „Am fost acolo de vreo 15 minute si canistrele au inceput sa fie infrante”, spune Butler. Cand un filtru de aer este supraincarcat, primul semn este de obicei un miros de aroma nociva care s-a strecurat. „Se poate intampla daca obtineti o substanta chimica industriala coroziva reala in cantitati concentrate.” 

Dupa doar 15 minute in complexul de laborator, mastile de protectie a echipei au devenit supraincarcate (credit: Nick Middleton)

Orice ar fi fost, au decis sa iasa, repede. Butler a fost fericit sa tabere peste noapte si sa viziteze zona de testare a doua zi, dar ceilalti vazusera suficient. „Pentru mine a fost destul de interesant – o sansa de a pune in practica toate cunostintele pe care le am”, spune Butler. „Dar presupun ca sunt ciudat asa.”

Ca o masura de precautie suplimentara, Butler a prelevat tampoane nazale de la fiecare membru al echipei si le-a verificat daca exista spori de antrax. 

Avea motive intemeiate sa fie ingrijorat. Exista mai multe moduri de a muri de antrax, iar detaliile groaznice ale fiecaruia depind de modul in care ai fost infectat. Exista calea gastro-intestinala, care este obisnuita la animalele care mananca iarba, cum ar fi bovine, cai, oi si capre si care duce inca la decese umane in tarile in curs de dezvoltare pana in prezent. Simptomele variaza, dar tind sa includa varsaturi, diaree si leziuni pana la nivelul gurii pana la intestine.

In caz contrar, contactul cu pielea singur este adesea suficient; in Yorkshire-ul secolului al XIX-lea, asa-numita „boala a lanturilor” era un pericol profesional pentru persoanele care lucrau in industria textila.

Dar de departe cea mai neplacuta soarta este de a inhala unele. Odata ce un spor isi face loc in corp, mai intai se leaga de un ganglion limfatic. Acolo sporii incep sa cloceasca si sa se inmulteasca – in cele din urma se revarsa in sange si duc la leziuni pe scara larga ale tesuturilor si sangerari interne. Se crede ca intregul proces poate dura luni pana la finalizare, dar in cele din urma, cel putin opt din 10 persoane mor in acest proces.

„Este probabil o arma biologica ideala ca atare”, spune Talima Pearson, un biolog de la Universitatea Arizona din Nord, care a ajutat la secventierea tulpinii care a provocat focarul de la Sverdlovsk. „Probabil ca-l scoteau din salbaticie”.

Si nu toate erau antrax obisnuit. Aralsk-7 a fost construit in mijlocul unei curse de inarmare cu arme bio cu SUA si Marea Britanie – o misiune periculoasa de a lua agenti patogeni deja letali si de a-i face si mai rezistenti, infectiosi si mortali. S-au luat dureri pentru a se asigura ca bacteriile sunt rezistente la antibiotice si virusii ar putea infecta chiar si pe cei care au fost vaccinati.

Pentru a realiza acest lucru, oamenii de stiinta au crescut cantitati industriale de agenti patogeni colectati din salbaticie si perfectionati pe cei cu caracteristicile potrivite. „Cu cat sunt mai multe materiale, cu atat sunt mai multe sanse sa gasesti ceea ce cauti”, spune Baillie.

Dar la 10 aprilie 1972, cei trei au semnat un tratat de acord sa renunte la el. Acesta este tocmai momentul in care sovieticii au lansat cel mai terifiant program de pana acum. De data aceasta, ei ar folosi stiinta emergenta a geneticii moleculare. Aceste arme biologice ar fi concepute, nu doar cultivate.

Echipa a angajat o banda de cautatori de salvare pentru a le arata in jur (Credit: Nick Middleton)

Aceasta a inclus o tulpina deosebit de urata de antrax, cunoscuta cercetatorilor ca STI. Pentru inceput, a fost rezistent la o gama impresionanta de antibiotice, inclusiv penicilina, rifampicina, tetraciclina, cloramfenicol, macrolide si lincomicina. Dar nu acesta este singurul motiv pentru care nu vrei sa fii infectat cu ITS.

Ca si cum antraxul obisnuit nu ar fi fost suficient de rau, oamenii de stiinta au decis ca acest ucigas natural avea nevoie de o inflorire finala: toxinele care pot rupe globulele rosii din sange si putrezesc tesutul uman. Oamenii de stiinta au luat genele de la o ruda apropiata, Bacillus cereus , si le-au adaugat folosind cele mai noi tehnici stiintifice.

Antraxul creste in mod natural in aglomerari, dar acestea pot fi prinse in nari si nu duc intotdeauna la o infectie. Asa ca sovieticilor le-a placut sa le macine folosind masini industriale. Rezultatul final are o lungime de doar cinci micrometri – de cel putin 30 de ori mai mica decat latimea unui par uman. „Aceasta este dimensiunea perfecta pentru a fi inhalat”, spune Butler.

Inainte ca echipa sa plece spre insula, Butler a construit o zona de decontaminare pe plaja – practic doar o robineta in aer liber – si a stocat sapun antibacterian. Cand s-au intors, fiecare membru s-a dezbracat gol si s-a spalat curat. „A trebuit sa ne asiguram ca nu avem spori in partile paroase ale corpului nostru”, spune el.

Din fericire, tampoanele echipei au revenit negative si chiar si cei care au cautat salvarea, care au refuzat oferta de echipament de protectie, au scapat nevatamat. Pentru moment, antraxul de la Vozrozhdeniya ramane in pamant.

Dar ce se intampla cu focarele misterioase din anii 1970 si 80? Acum se stie ca Lev Berg s-a ratacit intr-un nor de aerosoli de variola armata, care fusese explodat recent pe insula. Incidentul a fost suprimat de puterile sovietice ale vremii, inclusiv de seful KGB, Yuri Andropov, care a devenit ulterior premier sovietic. Nu se stie exact cu ce tulpina au fost infectati, dar, potrivit lui David Evans, virolog la Universitatea din Alberta, Canada, este probabil sa fi fost India-1967.

„Stim acest lucru pentru ca aceasta este tulpina pe care sovieticii au secventiat-o”, spune Evans. „Au folosit o metoda foarte veche, care a necesitat cantitati uimitoare de ADN pentru ao face, asa ca are sens sa o secventeze pe aceeasi pe care o armau”.

Aceasta a fost o tulpina extrem de virulenta, izolata pentru prima data de un barbat indian care a adus-o la Moscova in 1967. Exista doua motive posibile pentru care a reusit sa infecteze pe cei care fusesera deja vaccinati: vaccinarea nu a functionat sau au fost expusi la o doza deosebit de mare.

Au existat mai multe morti in masa de antilopa saiga, pe cale de disparitie critica, din era sovietica (credit: Alamy)

„Vaccinul sovietic a fost criticat, deci este posibil sa nu functioneze prea bine”, spune Evans. „Si o doza foarte mare de orice poate depasi imunizarea”. Daca vaccinul nu ar functiona, India-1967 ar fi fost un virus deosebit de periculos la care ar trebui sa fie expus.

Deci, ar putea insula sa fie si acum infectioasa? „Oh, ar fi disparut de mult”, spune Evans. Rusii au redescoperit recent victimele unei epidemii de variola in Siberia, dupa ce topirea permafrostului si-a expus mormintele. Desi cadavrele lor au fost inghetate solide timp de 120 de ani, oamenii de stiinta nu au gasit niciun virus – doar ADN-ul acestuia.

Evans lucreaza la tulpina de vaccin a virusului, care este legata, dar provoaca doar o infectie localizata a pielii. „Chiar si in laboratorul meu, unde il depozitam intr-un congelator de -80C (-112F) in conditii ideale, virusul isi pierde incet-infectivitatea in timp”, spune el.

In ceea ce priveste ciuma, desi sovieticii lucrau la armarea acesteia, bacteriile raman raspandite in Asia Centrala pana in prezent – de fapt, numarul cazurilor a crescut brusc dupa ce URSS sa prabusit. Ceea ce ne lasa doar cu pestele si cu antilopa. Ambele raman un mister, dar poluarea pe scara larga in Marea Aral la acea vreme si decesele mai recente ale antilopelor in masa sugereaza ca ambele au avut cauze alternative.

Tradus in engleza, Vozrozhdeniya inseamna „renastere”. Sa speram ca agentii patogeni ai insulei nu o vor experimenta in curand.

Alaturati-va peste 800.000 de fani viitori, placandu-ne pe  Facebook sau urmariti-ne pe  Twitter .

Daca ti-a placut aceasta poveste,  inscrie-te la buletinul informativ saptamanal bbc.com , numit „Daca ai citit doar 6 lucruri in aceasta saptamana”. O selectie selectata de povesti de la BBC Future, Earth, Culture, Capital si Travel, livrate in casuta de e-mail in fiecare vineri.